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Autismo: il cervello non riconosce il proprio nome

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Fino ad ora la ricerca ha dimostrato che i bambini a rischio di diagnosi di autismo rispondono meno all'ascolto del proprio nome. Ora, un nuovo studio del gruppo di ricerca EXPLORA della Ghent University mostra per la prima volta che la risposta del cervello all'udire il proprio nome è minore anche negli adulti con una diagnosi di autismo. Lo studio è stato condotto dalla dott.ssa Annabel Nijhof come parte del suo progetto di dottorato, sotto la supervisione del Prof. Dr. Roeljan Wiersema e del Prof. Dr. Marcel Brass.

Sia che tu sia a una festa o in fila al supermercato, quando senti qualcuno chiamare il tuo nome solitamente sei portato ad orientarti verso di esso. Ascoltare chiamare il proprio nome indica in genere che un'altra persona intende attirare la nostra attenzione e l'orientamento al proprio nome è considerato un aspetto importante dell'interazione sociale. I problemi con l'interazione sociale e la comunicazione appartengono ai sintomi principali del disturbo dello spettro autistico (ASD). Gli studi con i bambini a rischio di ASD hanno indicato che una minore risposta orientativa al proprio nome è uno dei più forti predittori per lo sviluppo di ASD. Sorprendentemente tuttavia, questo non era ancora stato studiato in individui con una diagnosi di ASD.

In un nuovo studio della Ghent University, in Belgio, la risposta del cervello all'udire il proprio nome rispetto ad altri nomi è stata confrontata tra un gruppo di adulti con ASD e un gruppo di controllo di adulti senza una diagnosi di ASD. I partecipanti allo studio stavano ascoltando il proprio nome e i nomi degli altri vicini e non familiari, ma non avevano bisogno di rispondere a questi nomi. Nel frattempo, veniva registrata la loro attività cerebrale.

I risultati hanno mostrato che, come previsto, la risposta cerebrale al proprio nome era molto più forte rispetto ad altri nomi in adulti neurotipici. Sorprendentemente, questo effetto preferenziale per il proprio nome era completamente assente negli adulti con ASD. Inoltre, questa differenza di gruppo era correlata all'attività diminuita nella giunzione temporale-parietale destra (rTPJ). Precedenti ricerche hanno collegato il rTPJ ai processi di distinzione se-altro e mentalizzazione (che rappresentano gli stati mentali di un'altra persona). Durante questi processi, sono stati trovati funzionamenti anormali in soggetti con ASD.

Questo studio è il primo a dimostrare che il cervello degli adulti con ASD risponde in modo diverso quando sente il proprio nome, indicativo di un deficit centrale nella distinzione se-altro associata alla disfunzione del rTPJ. Questo nuovo risultato è importante per la nostra comprensione di questa condizione complessa e del suo sviluppo e giustifica ulteriori ricerche sulla possibilità di utilizzare la risposta neurale atipica al proprio nome come potenziale marker biologico di ASD.

 

 

fonte: Annabel D. Nijhof, Monica Dhar, Judith Goris, Marcel Brass, Jan R. Wiersema. Atypical neural responding to hearing one’s own name in adults with ASD.. Journal of Abnormal Psychology, 2018; 127 (1): 129 DOI: 10.1037/abn0000329

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